¡Un barco flotante en el cielo!

Deepa Gopal's picture

En una caminata costera regular en el Reino Unido, David Morris se quedó fascinado cuando notó un enorme camión cisterna flotando en el aire sobre el océano.

Estaba seguro de que la imagen que vio era un juego de luces, pero la foto que luego publicó en las redes sociales causó un gran revuelo.

Intentemos comprender el extraño caso del barco flotante y envolver nuestras cabezas en este extraño fenómeno.

¡Espejismo, no alucinación!

Un espejismo, derivado de la palabra latina mirare, es un fenómeno óptico causado por las condiciones atmosféricas.

Cuando el sol calienta la tierra o el océano, crea un rango de temperaturas en el aire. Estas diferencias de temperatura provocan cambios en la densidad del aire y hacen que los rayos de luz se doblen. Como resultado, a veces se crean ilusiones ópticas.

Es posible que haya escuchado historias de viajeros perdidos y sedientos atraídos por el espejismo de un oasis. Es posible que también haya visto el "espejismo de la carretera", donde la carretera asfaltada que se encuentra adelante parece estar mojada o aceitosa, en un día caluroso. Estos son ejemplos de "espejismos inferiores", que son muy comunes en áreas cálidas y secas.

Sin embargo, lo que el Sr. Morris presenció fue un espejismo superior, un fenómeno inverso del espejismo inferior.

Mirage - Inferior or Superior?

Si todo el aire de la atmósfera es frío o caliente, la luz viaja en línea recta. Sin embargo, cuando la luz golpea dos capas de diferentes temperaturas, se dobla y viaja a través de la segunda capa en ángulo.

Curiosamente, el cerebro humano supone que la luz doblada viene directamente hacia ti y es por eso que vemos espejismos (curiosamente, los cerebros de las águilas pescadoras no producen este efecto).

Cuando una capa de aire frío descansa sobre el aire caliente, como en los desiertos, vemos espejismos inferiores. Por el contrario, si una capa de aire caliente se asienta sobre el aire frío, como en las regiones polares, se observan espejismos superiores.

Los espejismos superiores hacen que aparezcan objetos sobre el horizonte, como la flotilla del Sr. Morris. A veces, el efecto se intensifica tanto que se pueden ver ciudades distantes, que están muy por debajo del horizonte del observador. Por ejemplo, los observadores de pie junto a un lago en Chicago han informado haber visto la costa este del lago Michigan.

De Fata Morganas y barcos fantasma

Los espejismos superiores más fascinantes y complejos son Fata Morganas, llamada así por la hermana hechicera del rey Arturo, Morgan le Fay. Las temperaturas cambiantes de las capas de aire distorsionan los objetos intrascendentes en castillos y torres en el cielo.

Para los marineros en viajes largos, fata morganas evocaba miedo, y nació la leyenda del barco fantasma, "el holandés volador". Ver el barco fantasma en el cielo era una señal de muerte segura para los marineros.

Fata Morganas incluso “engañó” al legendario explorador del Ártico, Robert Peary, quien creía haber descubierto un enorme continente, la isla Crocker, en medio del Mar Polar. ¡También se cree que estas imágenes falsas fueron responsables del hundimiento del Titanic!

Hoy en día, experimentamos asombro y asombro cuando vemos estos maravillosos espejismos, ¡un mero truco del cerebro humano!

Fuentes: NY Times, National Geographic, Wired, NPR, Howstuffworks, Scientific American