¿Puede la dieta afectar la altura en los niños?

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Todos sabemos que nuestra dieta puede tener un impacto en nuestra salud y peso, pero ¿podría afectar también la forma en que crecemos en altura?

Esto es lo que sugieren los investigadores del Imperial College de Londres en un artículo publicado recientemente en The Lancet, basado en un estudio de 65 millones de niños y adolescentes de 193 países.

Los investigadores encontraron notables diferencias de altura entre niños de la misma edad que vivían en diferentes países. Examinaron la dieta como una posible razón detrás de la disparidad.

Veamos con más detalle los hallazgos del estudio y las causas que podrían explicar la brecha de altura.

 

Hallazgos del estudio

Los investigadores detrás del artículo analizaron datos de 2000 estudios que rastrearon la altura y el peso de niños en edad escolar en todo el mundo entre 1985 y 2019. Encontraron los siguientes patrones:

  • Hubo una diferencia de altura promedio de aproximadamente 8 pulgadas en los niños entre la nación más alta y la nación más baja.
  • Hubo una diferencia en el crecimiento de niñas y niños entre estas naciones. Por ejemplo, las niñas de 19 años en Guatemala tenían la misma altura que las niñas promedio de 11 años en los Países Bajos. Y los niños de 19 años en Laos tenían la misma altura que los niños de 13 años en los Países Bajos.
  • Los niños y adolescentes más altos del mundo se encontraban en el noroeste y centro de Europa, mientras que los adolescentes más bajos estaban en el sur y       sudeste de Asia, América Latina y África oriental.

Los investigadores también examinaron los niveles del índice de masa corporal (IMC) que miden si una persona tiene un peso saludable para su altura. Descubrieron que los adolescentes de las islas del Pacífico, Oriente Medio, EE. UU. Y Nueva Zelanda tenían el IMC más alto, mientras que los adolescentes de países del sur de Asia como India y Bangladesh tenían el IMC más bajo. ¡La diferencia entre el IMC más pesado y el más ligero fue de aproximadamente 55 libras!

Factores principales de la brecha de altura

Entonces, ¿cómo explican los investigadores las diferencias de altura tan grandes entre los niños que crecen en diferentes lugares?

Sabemos que nuestra altura está determinada en parte por nuestros genes (heredabilidad de la altura). Por ejemplo, un estudio en 2004 encontró que las poblaciones chinas tienen una heredabilidad de la altura del 65%, mientras que otros estudios han encontrado una heredabilidad de la altura del 80% para los hombres blancos en los EE. UU.

Pero parece que nuestras dietas también pueden jugar un papel importante en cómo crecemos. De hecho, los estudios han demostrado que si bien el 60-80% de la diferencia se debe a la genética, el 20-40% se debe a factores ambientales, como la nutrición.

En los países en desarrollo y las áreas más pobres, los déficits nutricionales disminuyen la heredabilidad y explican las diferencias de altura encontradas en este estudio reciente. En estas áreas, los alimentos ricos en energía y nutrientes, incluidas las proteínas de buena calidad, están menos disponibles para los niños en edad escolar. Esto conduce a una tendencia al retraso en el crecimiento, la obesidad o la desnutrición. En general, el estudio revela una clara correlación entre la dieta de los niños y cómo crecen en sus años de formación.

Dado que el retraso en el crecimiento afecta la salud y el bienestar de una persona, es necesario invertir en mejores políticas de nutrición mundiales que se centren en los patrones de crecimiento de los niños. Las comidas escolares saludables que actualmente se encuentran amenazadas durante la pandemia son un buen punto de partida para garantizar que todos los niños tengan un mejor acceso a alimentos nutritivos.