¿Qué importancia tiene el Canal de Suez?

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Como una ballena varada de acero, un buque portacontenedores quedó encajado entre las orillas del Canal de Suez la semana pasada.

El Ever Given, un buque de 224.000 toneladas, se dirigía a Rotterdam, Países Bajos. Después de encontrarse con fuertes vientos y una tormenta de arena el 23 de marzo, se desvió horizontalmente hasta que se atascó.

El barco finalmente fue reflotado ayer, gracias al esfuerzo humano y una gran ayuda de la naturaleza. Mientras tanto, más de 367 barcos quedaron atrapados en ambos extremos del canal, ya que el comercio mundial se detuvo. Veamos la historia y la importancia del Canal de Suez y cómo se desalojó el barco.

Una breve historia

El Canal de Suez es una vía fluvial artificial que conecta el Mar Rojo y el Mar Mediterráneo. Atraviesa el istmo de Suez en Egipto.

Hay evidencia de que podría haber existido un antiguo canal de riego en esta área, ya en 1850 a. C. Sin embargo, cuando países europeos como Francia y Gran Bretaña comenzaron a colonizar Asia y África, se dieron cuenta de la necesidad de una ruta de envío más rápida. Hasta entonces, los barcos que transportaban suministros desde Asia tenían que viajar por todo el Cabo de Buena Esperanza en África.

Los planos del canal fueron elaborados por el diplomático francés Ferdinand de Lesseps. En 1854, obtuvo el permiso del virrey de Egipto, Said Pasha, para fundar la Compañía del Canal de Suez, que también recibió un contrato de arrendamiento de 99 años en la región. La construcción del canal comenzó en 1859 y se inauguró una década después, a pesar de algunos retrasos debido a enfermedades, escasez de mano de obra y disturbios políticos.

El canal ha estado bajo el control de Egipto desde 1956. Ha sido objeto de varias ampliaciones para permitir la llegada de barcos más grandes. También ha estado en el centro de la lucha política entre Egipto e Israel y se cerró durante las guerras entre Egipto e Israel.

En estos días, Suez es una ruta de envío central y ve un promedio diario de 50 barcos. Es responsable del 10% del comercio mundial y transporta el 7% del petróleo mundial. También reduce una semana de tiempo de envío y combustible en comparación con recorrer el extremo sur de África.

Flotando el barco

Las autoridades del canal utilizaron un ejército de excavadoras para eliminar los sedimentos alrededor del casco del Ever Given, mientras que una considerable armada de remolcadores intentaba desalojar el barco. Con poco progreso, las autoridades estaban considerando los siguientes pasos: aligerar la carga del barco retirando el agua de lastre, el combustible o algunos de sus 20.000 contenedores.

Sin embargo, la naturaleza vino al rescate. La luna llena el lunes provocó mareas más altas de lo normal. Con 18 pulgadas de agua entrando al canal, el barco fue fácilmente desalojado y reflotado.

La crisis del Canal de Suez llama la atención sobre dos cuestiones. Revela cuán interconectado está nuestro mundo y el papel del comercio global. También plantea un problema mayor: las compañías navieras están construyendo barcos cada vez más grandes para ahorrar costos y combustible, y este puede ser el comienzo de más desastres de este tipo.

Fuentes: NY Times, BBC, Guardian, CNN, Reuters, Arabnews, History, Britannica