El misterio de los elefantes muertos

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Grownup elephant and baby elephant walking through grasslands in Botswana, AfricaDesde mayo, casi 350 elefantes han muerto en el país de Botswana, en el sur de África.

La misteriosa muerte había desconcertado tanto a los científicos como a los funcionarios del gobierno. Y después de una investigación detallada, el caso finalmente se resolvió.

El culpable no es otro que los diminutos microorganismos que viven en el agua conocidos como cianobacterias. Veamos cómo se produjo este descubrimiento

El misterio desconcertante

Botswana tiene alrededor de 130.000 elefantes, lo que la convierte en la población de elefantes más grande del mundo.

Durante todo el verano, los funcionarios encontraron una cantidad alarmante de cadáveres de elefantes en el suelo. Parecía que los elefantes caían muertos en el lugar o caminaban mareados antes de colapsar. Los elefantes vivos cerca de estos cadáveres también estaban desorientados, pero otras especies en la misma área estaban bien.

Los investigadores dudaron que fueran cazadores furtivos porque los colmillos de los elefantes todavía estaban allí. Al principio, tampoco pensaron que se trataba de bacterias en el agua, porque los elefantes tienden a beber del medio del estanque, mientras que las bacterias se adhieren a los bordes. Sin embargo, las autoridades de vida silvestre realizaron pruebas en varios laboratorios y encontraron que las cianobacterias estaban matando a los elefantes.

¿Qué son las cianobacterias?

Green cyanobacteria congregation in water against shoreLas cianobacterias, también llamadas algas verdiazules, son microorganismos que viven en el agua. Se multiplican rápidamente cuando el agua está quieta, tibia y rica en nutrientes.

Cuando hay demasiadas cianobacterias, forman floraciones de algas, que son capas de espuma de colores que flotan en el agua. Las floraciones de algas cianobacterianas liberan toxinas que son dañinas para las personas, los animales y el medio ambiente. Los animales pueden exponerse a través del contacto con la piel y los ojos, la ingestión o la inhalación. La exposición a las cianobacterias puede causar problemas como irritación de la piel, vómitos, fiebre y dolor de garganta.

Aunque aún es necesario realizar más investigaciones, los científicos dicen que los elefantes probablemente bebieron en charcos o abrevaderos con algas verdiazules. En cuanto a por qué solo los elefantes se vieron afectados, podría deberse a que los elefantes beben mucha más agua que otros animales o porque otros animales pueden ser resistentes a estas toxinas.

La causa del crecimiento de cianobacterias

La formación de cianobacterias tiene una causa más profunda: el cambio climático. Las floraciones de algas ocurren con mayor frecuencia cuando hace calor.

El aumento de temperatura causado por el calentamiento global aumenta el crecimiento de cianobacterias y causa la estratificación del agua, que es cuando el agua se separa en capas de agua tibia en la parte superior y agua fría debajo. Esto trae los nutrientes de los sedimentos a la superficie del agua, y los nutrientes ayudan a sobrevivir a las cianobacterias. La capa cálida de agua en la parte superior del estanque también permite que las cianobacterias permanezcan en la superficie del agua y obtengan la luz solar que necesitan para crecer.

Durante esta época de climas cambiantes, las personas están trabajando juntas para ayudar a preservar la población mundial de elefantes del calentamiento global y más allá. Solo el tiempo dirá qué otros efectos tendrá el calentamiento global en las poblaciones animales del mundo.