Un nuevo superconductor da esperanza

Deepa Gopal's picture

La electricidad siempre ha fascinado a la humanidad. Desde la invención de Benjamin Franklin del pararrayos hasta la invención de Thomas Edison de la bombilla, la gente siempre ha estado tratando de descubrir cómo utilizar mejor este fenómeno de la naturaleza.

Stephen Gray fue el primer científico en investigar la conductividad eléctrica, o qué tan bien la electricidad puede moverse a través de un material específico, en el siglo XVIII. Desde entonces, este tema ha sido investigado por científicos y muchos de ellos han tratado de descubrir los conductores más eficientes y efectivos.

Recientemente, los científicos han logrado un nuevo avance en su investigación de conductores y superconductores: finalmente se ha descubierto un superconductor que funciona a temperatura ambiente.

Echemos un vistazo más de cerca a qué son los superconductores y al nuevo descubrimiento.

¿Qué son los superconductores?

Para comprender qué son los superconductores, primero retrocedamos y echemos un vistazo a los conductores.

Los conductores son materiales que permiten que la electricidad fluya libremente a través de ellos. Algunos conductores comunes incluyen metales como plata y cobre.

Sin embargo, la mayoría de los conductores experimentan un fenómeno llamado resistencia del conductor: esta es la resistencia que experimenta la electricidad cuando fluye a través de un conductor. Esta resistencia ralentiza el flujo de electricidad, lo que conduce a una pérdida de energía en forma de calor. Incluso los mejores conductores encuentran al menos un poco de resistencia y, en consecuencia, pierden un poco de energía.

Sin embargo, hay algunos conductores raros que experimentan una resistencia de conductor cero. Se les llama superconductores porque la electricidad no experimenta resistencia cuando fluye a través del conductor. Hasta ahora, este fenómeno solo se ha observado en materiales enfriándolos a temperaturas extremadamente bajas. La tecnología se ha utilizado en trenes de levitación magnética y máquinas de resonancia magnética.

El nuevo descubrimiento

Recientemente, un equipo de científicos de la Universidad de Rochester en el estado de Nueva York descubrió un nuevo superconductor que funciona a temperatura ambiente, específicamente a 15 ℃.

Para crear el superconductor, los investigadores dispararon un láser a través de una mezcla de azufre, hidrógeno y carbono para formar un cristal. Luego sometieron este cristal a una presión extremadamente alta (¡casi 2.6 millones de veces la presión atmosférica!) Colocándolo entre las puntas de dos diamantes. En estas condiciones, la resistencia eléctrica del cristal se redujo a cero.

Para confirmar que se trataba de un superconductor, se puso a prueba otra propiedad de los superconductores: la capacidad de un campo magnético para inhibir el comportamiento de un superconductor. Cuando este superconductor se colocó en un campo magnético, requirió una temperatura más baja para lograr una resistencia cero, lo que confirma que es un verdadero superconductor.

El descubrimiento de un superconductor a temperatura ambiente es un gran avance científico y podría abrir las puertas a redes eléctricas mejoradas, computadoras de alta velocidad y trenes de levitación magnética más rápidos. Sin embargo, debido a las presiones extremadamente altas que requiere este superconductor, todavía no se puede utilizar en la práctica. Es por eso que los científicos ahora se están enfocando en descubrir un superconductor que pueda operar no solo a temperatura ambiente sino también bajo presión atmosférica estándar.

Es muy posible que en un futuro cercano, nuestra sociedad se convierta realmente en una electrizante "sociedad superconductora".