Un aterrizaje en un asteroide

Deepa Gopal's picture

Si bien todos estamos familiarizados con los aterrizajes de naves espaciales en la Luna y Marte, ¿cuándo fue la última vez que escuchó que una nave espacial aterrizó en un asteroide? Probablemente nunca, ya que no ha sucedido… hasta ahora.

El 20 de octubre de 2020, los científicos de la NASA celebraron el exitoso aterrizaje de la nave espacial Osiris-Rex en el asteroide Bennu.

Los científicos tardarán al menos una semana en saber qué tipo de muestras o cuánto se recolectaron, y si tendrán que volver a intentarlo. Si todo sale según lo planeado, OSIRIS-REx traerá de vuelta muestras espaciales en 2023.

El aterrizaje

El programa para lanzar OSIRIS-REx comenzó en 2016. Después de un retraso de dos meses causado por la epidemia de COVID-19, los científicos de la NASA comenzaron el aterrizaje de OSIRIS-REx.

El equipo de la NASA detrás del aterrizaje se refiere a la misión de recolección de muestras como Touch-and-Go (TAG). Osiris-Rex tuvo que hacer un breve aterrizaje en el cráter Nightingale, un lugar de aterrizaje que la nave espacial encontró después de dos años de orbitar Bennu. El equipo espera traer al menos 60 g de muestras.

El evento supuso 4,5 horas de ansiedad para el equipo de la NASA. OSIRIS-REx estaba a más de 200 millones de millas de distancia. Esto significó que hubo un retraso de comunicación de 18,5 minutos, lo que hizo que los comandos en vivo desde la Tierra fueran casi imposibles. OSIRIS-REx tuvo que aterrizar, recolectar muestras y salir solo. Y el asteroide Bennu, con solo 500 metros de ancho, no tenía suficiente gravedad para que la nave espacial hiciera un aterrizaje adecuado.

En cambio, OSIRIS-REx utilizó su brazo robótico de 11 pies de largo (conocido como Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go, o TAGSAM). Después de llegar a la superficie de Bennu, TAGSAM liberó una ráfaga de gas nitrógeno para perturbar el polvo. Luego, el TAGASM aspiró el sedimento removido y la nave espacial salió con cuidado del asteroide.

La importancia de Bennu

Si bien no es impresionante en tamaño, la edad de Bennu es lo que lo hace interesante para la NASA. Tiene 4.500 millones de años. Debido a que Bennu es tan antiguo, puede contener moléculas presentes durante la formación del sistema solar y la Tierra. Esto hace que Bennu sea importante para volver a contar la historia de nuestro planeta y sistema solar.

Bennu es importante no solo para el pasado, sino también para nuestro futuro. El asteroide tiene una probabilidad de 1 en 2700 de golpear la Tierra. Las observaciones de OSIRIS-REx permitirán a los científicos predecir mejor el camino de Bennu.

En el lado positivo, los científicos pueden estudiar a Bennu para decidir si es posible extraer la superficie del asteroide durante las exploraciones espaciales. Bennu, entre otros asteroides, es rico en metales raros y, sorprendentemente, agua. Si bien las joyas espaciales suenan interesantes, los científicos de la NASA están más interesados en recolectar agua. Si los astronautas pueden extraer agua para beber o hacer aire respirable, pueden hacer que el espacio sea más accesible para los humanos.

El aterrizaje de OSIRIS-REx es un evento importante que allanará el camino para una mayor exploración del espacio profundo. Para continuar estudiando el espacio y los asteroides, la NASA planea lanzar tres viajes de asteroides más en los próximos dos años.