¿Cuáles son las nuevas cepas de COVID-19?

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Con las vacunas que se abren camino en todo el mundo, ciertamente estamos tomando la delantera en la lucha contra el virus.

¡Pero el virus tampoco se rinde! Han aparecido nuevas variantes del virus en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil. ¿Por qué está mutando el virus y seguirán siendo eficaces las vacunas actuales? Vamos a averiguar.

¿Qué son las mutaciones?

Habíamos explicado qué es un virus y cómo los picos en forma de corona dan al coronavirus su nombre aquí.

A medida que el virus COVID-19 infecta a un número cada vez mayor de personas, se producen pequeños cambios, conocidos como mutaciones, en el código genético del virus. Estos son causados por errores cometidos durante el proceso de replicación, ya que el virus hace más copias de sí mismo en el cuerpo del individuo.

Tales modificaciones en el material genético del virus pueden resultar en diferentes versiones del virus original. Si bien algunas mutaciones son tan leves que son prácticamente imperceptibles, otras pueden tener efectos graves.

Sin embargo, contrariamente a la creencia popular, las mutaciones también pueden ser beneficiosas, ¡como cuando aumentan la diversidad genética en los organismos! Desafortunadamente, las mutaciones también pueden debilitar la capacidad de un organismo para sobrevivir o, en este caso, fortalecer el virus y hacer que sea más difícil para los anticuerpos de nuestro cuerpo, pequeños receptores de detección de virus, reconocerlos.

Las nuevas variantes

Las autoridades anunciaron que la variante del Reino Unido, descubierta por primera vez en septiembre de 2020, es un 50% más contagiosa que la cepa COVID-19 original. Desde entonces, se ha extendido a otros 75 países, en gran parte porque es capaz de replicarse dos veces más rápido que el original de Wuhan, China.

Una mutación particular de la variante también le ha permitido unirse más estrechamente a las células de nuestro cuerpo más susceptibles al virus, como las células de la nariz y los pulmones. En un esfuerzo por disminuir la transmisión de esta variante, el Reino Unido ha instituido restricciones de bloqueo más estrictas, así como más prohibiciones de viaje.

La variante en Sudáfrica se ha extendido a más de 32 países del continente. Una de sus más mutaciones le permite evitar los anticuerpos humanos y las vacunas, lo que la hace más contagiosa. El gobierno sudafricano ha extendido el toque de queda de las 9 p.m. a las 6 a.m. y las restricciones de coronavirus están en el nivel 3, donde los viajes deben reconsiderarse.

Por último, en enero de 2021, los científicos descubrieron dos nuevas variantes de Covid en Brasil, conocidas como P1 y P2. Ambas variantes plantean la preocupante preocupación de que aquellos que han contraído previamente Covid-19 puedan o no tener inmunidad hacia las nuevas variantes.

¿Funcionarán las vacunas?

La eficacia de las vacunas actuales variará entre las diferentes cepas variantes. Sin embargo, es seguro que cuanto más muta el virus Covid-19, menos efectivas serán las vacunas contra ellos. Pfizer y Moderna informaron recientemente que sus vacunas no son tan efectivas sobre la cepa variante sudafricana en comparación con las variantes del Reino Unido.

Afortunadamente, actualmente no hay evidencia de que las variantes del coronavirus sean más infecciosas para los niños. Según el sitio web de Hopkins Medicine, aunque ciertas variantes se propagan rápidamente entre las poblaciones, "la mayoría van y vienen" y "desaparecen" con el tiempo.

Es difícil predecir la dirección en la que se desarrollará el coronavirus. Una cosa es segura: debemos continuar con nuestras precauciones de seguridad Covid-19, como usar máscaras, practicar el distanciamiento físico y una buena higiene.

Fuentes: NPR, BBC, Al Jazeera, CDC, Hopkins Medicone, Gov.za