¡Leyendo una carta sin abrir!

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¿Cómo se puede leer una carta sin abrirla? ¡La respuesta está en los escáners de rayos X!

Los científicos descifraron recientemente el contenido de una carta sellada de los Países Bajos de hace 300 años prácticamente "desplegándola" con la ayuda de un escáner de rayos X de alta resolución y un algoritmo informático.

Sorprendentemente, los científicos pudieron traducir la mayor parte de la carta, que originalmente estaba escrita en francés. Se reveló que la correspondencia de la carta, fechada el 31 de julio de 1697, era una solicitud de un certificado de defunción de Jacques Sennacques a su primo Pierre Le Pers, un comerciante francés.

El éxito de esta técnica de apertura de cartas es un logro revolucionario para los historiadores, que pueden obtener valiosos conocimientos sobre períodos de tiempo anteriores a través de la evidencia directa.

Un abrecartas de rayos X

Hace siglos, antes de la invención de los sobres engomados y mucho antes de la era de la seguridad digital, los escritores a menudo buscaban formas de mantener en privado su trabajo escrito y sus pensamientos personales.

¿La solución? Una técnica elaborada de plegado llamada "bloqueo de letras" en la que una hoja plana de papel que contenía la escritura se doblaba en un sobre seguro a prueba de manipulaciones.

Más tarde, este método demostraría ser un problema para los historiadores, que recientemente encontraron un cofre de correo no entregado que contenía 577 de estas cartas selladas en La Haya en los Países Bajos. No querían romper el sello de las letras y arriesgarse a dañar los artefactos, por lo que recurrieron a la tecnología médica para resolver el rompecabezas.

Los investigadores utilizaron una radiografía de alta sensibilidad, normalmente utilizada para examinar estructuras dentales, para detectar trozos de metal en la tinta que se utilizó para escribir las letras y crear un escaneo 3D del contenido de la carta. Sin embargo, los escaneos de estas letras estaban desordenados y eran difíciles de interpretar porque los pliegues del papel provocaban que muchas de las palabras se superpusieran.

Entonces, los investigadores utilizaron un algoritmo informático para manipular los pliegues del escaneo 3D y virtualmente "desenvolver" la letra. Este método ha permitido a los científicos generar una copia legible de la carta sin tener que intentar abrirla físicamente. También les ha permitido comprender las intrincadas técnicas de plegado utilizadas por el autor para sellarlo.

¡Más secretos en el futuro!

Esta nueva técnica podría convertirse en la mejor amiga de un historiador. Muchas veces, los historiadores se encontrarán con reliquias antiguas que contienen mensajes seguros que no pueden abrir con medios físicos por temor a dañarlos.

Desde antiguas tablillas sumerias de arcilla hasta una variedad de letras sin abrir de la era moderna temprana, hay muchos más secretos que la técnica de escaneo de rayos X podría revelar. ¡Los científicos incluso esperan usar la técnica para descubrir los procesos de plegado detrás de las antiguas piezas de origami!

Para los investigadores, los próximos pasos inmediatos pueden ser utilizar el escáner de rayos X para examinar los Prize Papers, una serie de documentos incautados por Gran Bretaña a barcos enemigos durante la guerra naval de los siglos XVII, XVIII y XIX.

La aplicación de estos “abrecartas” de rayos X es solo la punta del iceberg en el campo de la criptografía: ¡hay mucho más por descubrir de lo que parece!

A continuación se muestra un video de una práctica simple de bloqueo de letras del siglo XVI. ¡Darle una oportunidad!

Below is a video of a simple letterlocking practice from the 16th century. Give it a try!

Fuentes: NPR, CNN, Nature, ABC News