Recordando Collins, un astronauta del Apolo 11

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Cuando pensamos en el alunizaje de 1969, nos vienen a la mente dos nombres: Neil Armstrong y Buzz Aldrin. Pero había un tercer miembro de la tripulación que pilotaba la nave espacial.

Michael Collins jugó un papel fundamental en la misión Apollo 11 y se ganó el apodo de "el hombre más solitario".

El 28 de abril, Michael Collins falleció a los 90 años después de una larga batalla contra el cáncer. Miramos su vida y la misión histórica.

La vida antes del espacio

Michael Collins nació el 31 de octubre de 1930 en Roma en una familia de militares. Su padre y su hermano mayor eran generales militares y su tío era jefe de estado mayor del Ejército.

El mismo Collins visitaba regularmente puestos militares con sus padres, y durante su infancia se trasladaron a Oklahoma, Nueva York, Puerto Rico y Virginia. Después de la secundaria, Collins iría a la Academia Militar de West Point en Nueva York, donde se graduó en 1952.

Se alistó en la Fuerza Aérea y se convirtió en piloto de aviones de combate. En 1953, Collins se sometió a un entrenamiento avanzado de combate diurno en Las Vegas, la base de la fuerza aérea de Nellis en Nevada, y aunque se perdió la Guerra de Corea, se trasladaría a la base de California George. Más tarde fue enviado a Chaumont, Francia, donde conoció a su esposa Patricia Finnegan.

El hombre más solitario de la historia

En 1957, Collins regresó a los EE. UU. Y, después de dirigir varios programas de entrenamiento, se unió al programa de prueba piloto en la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California.Tres años más tarde, fue elegido por la NASA como miembro de la misión lunar Apolo y, en 1966, se embarcó en la misión Gemini 10 con el comandante de la Armada. John W. Young. La misión fue un éxito, con Young y Collins catapultando un récord de 475 millas en el espacio y orbitando la Tierra 43 veces.

Collins hizo historia como el primer hombre en emerger de una nave espacial dos veces en una misión en caminatas espaciales: fotografiar los rayos ultravioleta de las estrellas y recuperar un dispositivo científico de una nave espacial abandonada de la misión previamente abortada.

Luego, el 20 de julio de 1969, Collins contuvo la respiración cuando el módulo lunar que transportaba a sus compañeros de tripulación Neil Armstrong y Buzz Aldrin descendió sobre la luna. Collins pilotó la nave espacial Columbia que orbitaba la luna a 3.700 millas por hora mientras se comunicaba con la NASA y sus compañeros de tripulación.

Cuando el cohete pasó por el lado oscuro de la luna, Collins perdió contacto con la NASA y sus compañeros de tripulación, y sus 48 minutos de silencio, suspendidos a miles de kilómetros sobre la tierra, le dieron el sobrenombre de "el hombre más solitario de la historia". Tenía 18 planes para situaciones alternativas en caso de que necesitara rescatar a sus compañeros de tripulación o no pudiera volver a conectarse con ellos.

Afortunadamente, los temores de Collins de regresar solo a la tierra resultaron infundados. La misión Apolo 11 concluyó con éxito con el aterrizaje de los tres miembros de la tripulación en el Océano Pacífico. En 1969, Collins recibió la Medalla Presidencial de la Libertad.

Collins dejaría la NASA en 1970, eligiendo pasar tiempo con su esposa y su familia. Después de ver la fragilidad de la Tierra desde lejos, Collins defendió las causas ecológicas. Se desempeñaría brevemente como subsecretario de estado durante la presidencia de Richard Nixon, y luego se convertiría en director del Museo Nacional del Aire y del Espacio del Smithsonian en 1971 y subsecretario de la Institución Smithsonian en 1980.

Se retiró de la Reserva de la Fuerza Aérea en 1982 y escribió varios libros, incluido el aclamado libro de memorias Carrying the Fire, en el que describió sus encuentros en el espacio.

Sources: Guardian, NY Times, CNN, BBC, NASA